El hombre del bosque u hombre salvaje. Es así como se le ha denominado a esta especie debido a que son criaturas muy inteligentes, estos primates comparten más del 96% de nuestros genes. El término fue registrado por primera vez en textos eurupeos por el médico holandés Jacobus Bontius, en la obra escrita en latín “Historiae naturalis y medicae Indiae Orientalis”, publicada en 1688, libro que escribió con la ayuda del médico y naturalista holandés Willem Piso.

Hasta hace poco, se tenía la creencia de que solo existían dos especies de orangután con pocas diferencias entre si, el de Sumatra y el de Borneo. El pongo abelii u orangután de Sumatra, se puede encontrar únicamente en la isla indonesa de Sumatra, mientras que el pongo pymaeus u orangután de Borneo reside solamente en Borneo.

De acuerdo al estado de conservación, medida que se utiliza para calcular si una especie tiene la posibilidad de vivir en el presente o en el futuro cercano, ambas especies de orangutanes se encuentran en peligro crítico, con menos de 45,000 habitantes en Borneo y menos de 7500 en Sumatra.

No fue hasta hace un par de años que científicos descubrieron otra especie de orangután, el Tapanuli. Esta especie ha sido vista en el sector septentrional (norte) de la isla de Sumatra. La situación del pongo tapanuliensis o Tapanuli es muchísimo más alarmante que la del orangután de Sumatra y el de Borneo, pues se estima que solo existen menos de 800 habitantes en toda la isla.

Estas especies viven en los árboles de las selvas y en bosques lluviosos, pues el clima en estos habitats son tropicales o sub-tropicales, con una temperatura media mensual de 24°C en los tropicales y una temperatura media mensual de 22°C en los sub-tropicales. En habitats tropicales, la temperatura no desciende a menos de los 0°C y en los sub-tropicales, la temperatura no baja a más de los 6°C.

Orangután Tapanuli con su cría.

Su alimento principal son las frutas, pero varían su dieta con insectos, cortezas, hojas, plantas y brotes. Pueden pasar gran parte de su día comiendo, ya que necesitan vastas cantidades para satisfacer su apetito.

No son seres sociables, en especial en la etapa adulta. Cuando están en cautiverio o en zoológicos puede crearse cierta tolerancia, pero no es algo que suceda con regularidad en la naturaleza. Los machos son muy territoriales, si no logran alejar a los demás de su espacio, se ven forzados a luchar por el. A diferencia de su sexo opuesto, las hembras son más tolerantes con los demás, pero no hay una interacción social con ningún otro animal, a excepción de sus crías jóvenes.

Los principales depredadores del pongo abelii y del pongo pygmaeus son los grandes felinos (panthera leo, panthera tigris, panthera pardus y panthera onca), las serpientes (bungarus, anomochilus, xenophidion y lanthanotidae). Sin embargo, los seres humanos son la causa número uno de la situación en la que se encuentra el orangután; la intensa tala de árboles (legal e ilegal), la minería y las construcciones de carreteras son solo algunos ejemplos de las causas para la extinción del hombre del bosque.

Su reproducción no ayuda a la problemática, ya que los jóvenes necesitan alrededor de 7 años para separarse de la madre, es por esto que la tasa de natalidad es muy lenta. Se han realizado ciertos métodos que muchos consideran inescrupulosos o antiéticos. Separan a los jóvenes de sus madres al poco tiempo de haber nacido, con el fin de reproducirse. La cuestión está entre si se debe dejarlos sobrevivir en la naturaleza o ayudarlos a copular, esto continúa siendo un debate entre los que se encuentran al tanto de la situación.

Si el orangután llegara a extinguirse por completo, arrastraría consigo otras especies de animales y plantas en las hábitats de los bosques tropicales. Al ser un animal arbóreo, o sea que vive en los árboles, esparce las semillas de las frutas que come, ayudando a la formación y conservación de los bosques tropicales, entonces, si se preservan en estos hábitats, se salvarían las demás especies que residen junto a ellos.

Son de los seres más inteligentes junto a otros simios, siendo uno de los seres más evolucionados de nuestro mundo. Sobre todo, al ser de los parientes más cercano a los seres humanos, son seres sensibles como nosotros, que merecen el mismo respeto y la misma posibilidad de vivir que la nuestra.

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